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Deux bélugas retrouvent l’océan après des années de captivité

C’est la bonne nouvelle de la semaine: Little Grey et Little White ont quitté le parc aquatique de Shanghai pour une retraite bien méritée en Islande. Mercredi, après un long vol, les deux bélugas sont arrivés dans un sanctuaire marin unique au monde qui pourrait accueillir près de 3.000 cétacés actuellement en captivité.

Nés dans la nature, les deux bélugas avaient été capturés à l’âge de deux ans. Depuis, ils étaient maintenus en captivité dans le parc de Changfeng Ocean World à Shanghai, où ils étaient les stars d’un spectacle aquatique. Après avoir traversé le globe dans des caissons étanches, les deux femelles de 12 ans, Little Grey et Little White, ont atterri vers 13H45 mercredi à l’aéroport international de Keflavik, près de la capitale Reykjavik.

Ces animaux d’environ 900 kilos et quatre mètres de long ont ensuite rejoint la baie de Klettsvik (sud-ouest) dans les îles Vestmann. Cette baie vaste de 32.000 m2, et qui atteint 10 mètres de profondeur, est un terrain de jeu trois étoiles comparé aux bassins du parc aquatique où elles amusaient les visiteurs.

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Une solution était recherchée pour les deux animaux depuis 2012, après qu’une entreprise britannique ait repris l’aquarium chinois.  “Nous avons travaillé avec Little White et Little Grey ces 18 derniers mois pour qu’elles soient prêtes pour le long voyage, et aussi calmes et détendues que possible”, a expliqué en Islande Andy Bool, responsable de l’association Sea Life Trust, initiateur du projet avec l’organisation Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Soins

En Islande, les deux bélugas continueront à bénéficier de soins, de crainte qu’ils ne parviennent à survivre seuls dans la nature. Mais aussi à évoluer sous l'œil des touristes. Un centre d’accueil de visiteurs a été en effet construit et de petits groupes pourront approcher les bélugas en bateau.

Pour se préparer à leur nouvel espace de vie, les baleines de Shanghai ont été entraînées à retenir leur respiration plus longtemps, mais aussi à gonfler leur musculature pour faire face aux marées et aux courants, et à prendre un peu de graisse pour affronter les froides températures islandaises.

Plus de 3.000 baleines et dauphins vivent en captivité et d’autres bélugas pourraient les rejoindre. “Nous allons étudier la possibilité de faire venir d’autres bélugas dans ce sanctuaire une fois que Little White et Little Grey se seront acclimatées”, a indiqué Cathy Williamson de la WDC à l’AFP. “Et nous espérons que notre projet de sanctuaire constituera un modèle pour le développement de sanctuaires ailleurs dans le monde”.

Un sanctuaire financé par... les parcs aquatiques

Des militants de défense des animaux ont souligné l’ironie du choix de l’Islande comme lieu d’accueil de ce sanctuaire, ce pays défiant ouvertement une interdiction internationale de chasser les baleines. Le projet de sanctuaire, dont le coût total n’a pas été dévoilé, a démarré avec une donation de plusieurs millions de livres de Merlin Entertainment (Lego Land, Tussauds group)... le groupe de loisirs qui possède le Changfeng Ocean World.