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Une femme porte un masque à la station de métro, le 9 janvier 2020, à Wuhan, dans la province de Hubei, en Chine. Les autorités locales ont confirmé qu'une deuxième personne dans la ville est morte d'un virus de type pneumonie depuis le début de l'épidémie en décembre. © Getty Images

Le mystérieux virus chinois inquiète l'étranger

Des scientifiques redoutent davantage de contaminations au mystérieux virus apparu en Chine et de la même famille que le Sras, qu'annoncé par les autorités alors qu'à l'étranger les mesures se multiplient pour empêcher la maladie de se propager.

Quatre cas supplémentaires ont été recensés samedi portant le nombre total à au moins 45 patients contaminés à Wuhan (centre), a indiqué la Commission municipale de l'hygiène et de la santé de cette ville, où la totalité des cas chinois ont été signalés depuis le mois dernier. 

Mais le virus a probablement contaminé des centaines de personnes de plus que le chiffre officiel, selon des scientifiques d'un centre de recherches de l'Imperial College à Londres, qui conseille des institutions comme l'Organisation mondiale de la santé (OMS).

Plus de 1.700 malades

Ils affirment dans une étude que 1.723 personnes contaminées est un chiffre bien plus probable. Ce bilan tient compte de l'ensemble des informations alors disponibles au 12 janvier.

Pour parvenir à cette conclusion, les chercheurs se sont basés sur le nombre de cas détectés jusqu'à présent hors de Chine (deux en Thaïlande et un au Japon) pour en déduire le nombre des personnes vraisemblablement infectées à Wuhan, sur la base des données des vols internationaux au départ de l'aéroport de Wuhan.

"Pour que Wuhan ait exporté trois cas vers d'autres pays, il faut qu'il y ait beaucoup plus de cas que ce qui a été annoncé", a expliqué à la BBC le professeur Neil Ferguson, l'un des auteurs de l'étude. "Je suis nettement plus préoccupé que je ne l'étais il y a une semaine", a-t-il ajouté.

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Le personnel médical transfère les patients à l'hôpital Jin Yintan le 17 janvier 2020 à Wuhan, Hubei, Chine. © Getty Images

Le retour d’un virus de type Sras

L'épidémie alimente les craintes d'une réapparition d'un virus de type Sras (Syndrome respiratoire aigu sévère), hautement contagieux, qui avait tué quelque 650 personnes en Chine continentale et à Hong Kong en 2002-2003.
La souche incriminée est un nouveau type de coronavirus, une famille comptant un grand nombre de virus. Ils peuvent provoquer des maladies bénignes chez l'homme (comme un rhume) mais aussi d'autres plus graves comme le Sras.

L'enquête des autorités chinoises a permis de déterminer que plusieurs patients contaminés travaillaient sur un marché de Wuhan spécialisé dans la vente en gros de fruits de mer et de poissons.

Mesures de prévention

L'inquiétude est désormais perceptible à l'étranger où les mesures de prévention se multiplient.

Dernière en date: les États-Unis ont annoncé qu'à partir de vendredi ils commençaient à filtrer les vols en provenance de Wuhan à l'aéroport de San Francisco et à l'aéroport JFK de New York - qui reçoivent tous deux des vols directs de Wuhan -, ainsi qu'à celui de Los Angeles, où sont assurées de nombreuses correspondances.
La Thaïlande, où deux cas ont été recensés, a également renforcé les contrôles dans ses aéroports à l'approche des festivités du Nouvel an lunaire (25 janvier), une période sensible qui suscite des inquiétudes quant à une éventuelle propagation du virus. 

Pour l'heure, les déplacements en Chine ne font l'objet d'aucune restriction mais le sujet était largement commenté sur le réseau social Weibo. 

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Les autorités américaines commenceront à contrôler les passagers le 17 janvier 2020 arrivant sur des vols directs ou en correspondance d'une ville chinoise © AFP