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Vents et sécheresse compliquent la lutte contre le feu au Portugal

Bourrasques et sécheresse ont compliqué dimanche soir la lutte contre un incendie qui fait rage depuis samedi dans une région montagneuse du centre du Portugal où le feu avait tué une centaine de personnes en 2017.

Les vents violents, par une température de 35 degrés, ont provoqué de nombreuses reprises, alors que les pompiers espéraient circonscrire les feux de forêt dans la journée.

Les flammes se rapprochaient de maisons isolées dans les villages proches de la ville de Maçao (7.000 habitants), que les habitants tentaient de protéger avec des seaux d'eau et des tuyaux d'arrosage, selon les images retransmises par les chaines de télévision.

La protection civile a jeté de nouvelles forces dans la bataille, et à 17H00 (16H00 GMT), près de 1.700 pompiers, 480 véhicules et 23 moyens aériens étaient engagés contre les incendies, soit 1.000 hommes de plus que la veille au soir.

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Les incendies ont fait 20 blessés dans cette région (huit pompiers et 12 civils), selon un bilan du ministère de l'Intérieur. Un civil grièvement brûlé a été évacué en hélicoptère vers Lisbonne, à 200 km au sud.

Une grande partie de ce dispositif d'une ampleur rarement atteinte - 800 pompiers, 240 véhicules et 15 moyens aériens - était à l'oeuvre sur un incendie qui a demarré près de la commune de Vila de Rei et a parcouru 25 kilomètres depuis son point d'origine. 

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Dans la nuit de samedi à dimanche, plusieurs hameaux avaient été évacués par précaution.

Un incendiaire présumé arrêté 

Deux autres feux de forêts de grande dimension qui s'étaient déclarés samedi ont été circonscrits dans la nuit. L'un d'eux a été donné comme complètement maîtrisé en fin de matinée.

"L'origine des incendies fait l'objet d'une enquête. (...) Chose étrange : comment se fait-il que cinq feux de taille significative commencent dans des zones si rapprochées ? ", a demandé le ministre portugais de l'Intérieur Eduardo Cabrita lors d'une conférence de presse.

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Un incendiaire présumé a été arrêté dimanche à Castelo Branco, a indiqué la police judiciaire. Cet homme âgé de 55 ans est soupçonné d'avoir mis le feu près de la ville, mais n'a vraisemblablement pas joué de rôle dans les vastes incendies qui se sont déclenchés dans l'après-midi de samedi. 

Cinq régions du centre et du sud du Portugal étaient placées dimanche en alerte maximale aux incendies.