Plein écran
© Getty Images/iStockphoto

Pourquoi restons-nous insensibles à l’odeur de notre maison?

Quand vous arrivez dans une maison qui n’est pas la vôtre, vous sentez généralement une certaine odeur. Prenez par exemple celle de la maison de votre grand-mère qui a des chats. Comment se fait-il qu’une fois rentré chez vous, vous ne sentiez plus rien?

Lorsque vous entrez dans la maison de votre grand-mère, vous remarquez immédiatement qu’il y a une odeur “particulière”. “Notre nez détecte les changements”, explique le psychologue Jasper de Groot. “Quand nous sentons une nouvelle odeur, cette capacité de détection fonctionne bien. Mais si nous passons un long moment dans une odeur, elle disparaît”.

Caro Verbeek, spécialiste des odeurs à l’UEV, explique le phénomène: “On s’habitue à presque toutes les odeurs en sept minutes à peine”. En effet, les molécules d’odeurs se retrouvent à l’arrière de votre nez, où elles se lient à un récepteur. Dès qu’un parfum se lie au récepteur, il envoie un signal à votre cerveau. S’il y a une exposition continue à une odeur et que le cerveau ne la juge pas dangereuse, le récepteur submergé par cette odeur décide qu’il n’y est plus sensible.

“Si nous percevons une odeur comme étant inoffensive, nous n’y prêtons plus attention. C’est un processus psychologique appelé accoutumance. Dans notre maison, nous restons longtemps exposés à des parfums qui ne posent aucun danger. Il en va de même, par exemple, pour le parfum ou l’après-rasage: si vous les portez tous les jours, en utilisant la même quantité, vous percevrez de moins en moins leur intensité, tandis que vos collègues pourront s’évanouir”, explique Jasper De Groot.

Plein écran
© Getty Images/iStockphoto

Inconnue ou frappante

Une étude américaine, dans laquelle trois groupes ont été exposés à la même odeur, a montré que les gens restent plus longtemps sensibles aux odeurs “dangereuses”. Les chercheurs ont dit au premier groupe que l’odeur était celle d’une forêt tropicale humide, au deuxième groupe qu’ils étaient exposés à une “odeur normale de laboratoire” et le troisième groupe a eu pour information que l’odeur était “industrielle”. Le troisième groupe a senti le parfum plus longtemps car celui-ci a été perçu comme pouvant être dangereux.

Caro Verbeek fait un rapprochement avec la “théorie de l’inadaptation” du scientifique E.P. Köster. “Cela signifie que la perception spontanée et consciente de l’odorat n’a lieu que dans les cas d’odeurs frappantes, inconnues ou dangereuses”.

Alors comment est-il possible qu’après trois semaines de vacances, lorsque vous rentrez chez vous, vous sentez une odeur dans votre maison, une odeur qui n’est ni inconnue, ni dangereuse? Pour Jasper De Groot, “il faut quelques semaines avant de nous débarrasser de notre situation habituelle. C’est pour ça que l’on peut sentir à nouveau l’odeur de notre maison après quelques semaines de vacances”.

Caro Verbeek va plus loin: “Tout cela est inconscient. Si je vous demande de décrire l’odeur de votre maison, vous ne saurez pas le faire, mais si je vous mets dans une pièce sombre et que je vous laisse la sentir, alors vous me direz immédiatement: ‘C’est ma maison’”.