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Découverte d'une nouvelle espèce de dinosaures géants

Des restes d'os exhumés en Tanzanie ont conduit à la découverte d'une nouvelle espèce de dinosaure herbivore géant, rapporte une étude publiée lundi.

Les restes de ce dinosaure baptisé Rukwatitan bisepultus ont été trouvés dans une falaise du bassin Rukwa, dans le sud-ouest de la Tanzanie. Vivant, l'herbivore devait faire le poids de plusieurs éléphants, avec des pattes avant hautes d'environ deux mètres, d'après cette découverte relatée par le Journal of Vertebrate Paleontology.

Mais il n'était pas aussi grand que son cousin, le Dreadnoughtus, découvert la semaine dernière en Argentine. Le squelette de ce dinosaure, qui devait peser 60 tonnes de son vivant, est le plus complet jamais découvert de dinosaures herbivores géants appelés titanosaures. Le Rukwatitan bisepultus a vécu il y a environ 100 millions d'années.

Ces dinosaures géants ont été surtout découverts en Amérique latine. Les scientifiques y ont ainsi découvert les fossiles de plus de trente titanosaures, contre quatre seulement en Afrique.

"Ce que nous savons de l'évolution des titanosaures provient surtout des nombreuses découvertes en Amérique latine, un continent qui s'est séparé de l'Afrique au cours de la première moitié du Crétacé supérieur", explique Eric Gorscak, en thèse de biologie à l'université de l'Ohio. "Avec la découverte du Rukwatitan et l'étude de matériaux au Malawi voisin nous commençons à combler un fossé important", a-t-il ajouté.

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