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Photo d'illustration. © EPA

Un “train de satellites” a traversé le ciel belge ce jeudi soir: “Comme si le père Noël était passé”

MISE À JOURSi vous avez regardé le ciel ce soir, vous avez sans doute eu la chance de voir un spectacle impressionnant. Ce mercredi, SpaceX, la société spatiale d’Elon Musk, a lancé une nouvelle série de 60 satellites “Starlink” en orbite, que l’on a pu voir depuis notre pays juste avant 22 heures. 

Depuis plusieurs mois, la société SpaceX lance de nombreux satellites en orbite autour de la terre dans le cadre du projet Starlink, qui vise à augmenter la vitesse d’Internet. Un total de 12.000 appareils doivent être mis en orbite. Les 60 premiers ont été lancés en mai de l’année dernière. Le dernier lancement, le quatrième cette année et le septième au total, a eu lieu ce mercredi.

Les satellites étaient clairement visibles à l’œil nu depuis notre ciel belge ce jeudi soir. “Je m’attendais à ce qu’ils soient un peu plus lumineux, mais c’était clairement visible à l’œil nu. Avec les jumelles, c’était une vraie fête”, a déclaré le présentateur météo Frank Deboosere sur Twitter. 

La présentatrice de radio Sofie Lemaire a également été impressionnée. “Vu! Comme si le père Noël était passé”, a-t-elle tweeté. “Impressionnant! Quel long train!”, a déclaré quelqu’un d’autre. D’autres personnes ont déclaré que leurs enfants étaient également impressionnés et que les satellites pouvaient être vus de très près. 

Passage toutes les 30 secondes

Les satellites sont visibles comme une ligne de lumière. “Cela pourrait être un passage spectaculaire”, avait déclaré Frank Deboosere sur Twitter ce jeudi. “Les satellites sont encore très proches les uns des autres”, avait-il expliqué. “Le train satellite sera visible entre 21h55 et 21h59. Utilisez des jumelles si nécessaire”.

Et ce n’est pas tout. Une quarantaine de satellites Starlink lancés le 18 mars étaient également visibles ce soir, entre 21h37 et 21h53. “Ils se déplacent d’ouest en est et suivent tous à peu près la même orbite dans le ciel”, avait-il ajouté sur son site web, “de Vénus via Capella jusqu’au creux de la Petite Ourse”.

Un satellite passe à peu près toutes les demi-minutes. “Assurez-vous d’être à un endroit d’observation sombre, loin de toute source de lumière artificielle gênante”, avait-il conseillé.

Augmenter la vitesse d’Internet

Depuis le début du projet, le nombre d'étranges constellations signalées dans le ciel a fortement augmenté partout dans le monde. Le "UFO-meldpunt", le point belge de signalement des Ovni, a indiqué mercredi avoir déjà reçu presque autant de signalements cette année que pendant tout 2019. La majorité de ces objets volants non identifiés sont en fait les mini-satellites de la constellation "Starlink". Un pic d'observations a eu lieu les 18 et 19 avril, après un lancement en Floride. 

SpaceX étudie donc comment elle peut rendre moins visibles les nombreux satellites qu’elle envoie en orbite, rapporte la BBC jeudi. L'entreprise "est en train de réparer" la luminosité de ses satellites, a annoncé mercredi Elon Musk sur Twitter. 

Leur éclat serait dû à l'emplacement des panneaux solaires. Les satellites Starlink se trouvent en plus relativement près de la terre et sont assez grands, avec des surfaces larges et plates qui réfléchissent la lumière. SpaceX travaille sur un "pare-soleil", qui devrait réduire la brillance lors des prochains lancements.

Pollution lumineuse dangereuse

Selon les astronomes, la visibilité des satellites ne pose pas de problème pour le moment, mais cela pourrait être le cas à mesure que la constellation s'agrandit et devient opérationnelle. Dans les mois à venir, les panneaux solaires des satellites seront tournés vers le soleil. Cela les rendra moins visibles à l'œil nu, mais ils pourront encore causer une pollution lumineuse pour les astronomes qui photographient l'espace.

Le lancement d'un si grand nombre de satellites peut provoquer des collisions entre objets, avertissent aussi les astronomes. Cela peut endommager les appareils ou faire chuter des débris vers la terre. 

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